Ein Blick zurück: Der Fussball vor 100 Jahren - Ben Millers, echte amerikanische Helden

Vor einhundert Jahren, schrieb ein Team gebürtiger Amerikaner aus dem Mittleren Westen Geschichte, indem es Meister der USA wurde und damit die Dominanz der Einwandererklubs aus dem industriellen Nordosten beendete.

Im Februar dieses Jahres, einen Monat bevor das Coronavirus Amerika in die Quarantäne schickte, begannen die Arbeiten an einem neuen 22.500 Zuschauer fassenden reinen Fussballstadion in Downtown St. Louis, Missouri. Nach seiner Fertigstellung wird es die Heimat des neuen MLS-Franchise sein, das der Stadt im April 2019 zugesprochen wurde. Das Stadion, das im Schatten des berühmten Torbogens der Stadt am Mississippi liegt, ist der Vorbote der zweiten MLS-Mannschaft sein, die an den Ufern des mächtigen Flusses spielt. Die erste ist Minnesota United tausend Kilometer weiter nördlich, das bereits seit 2017 Teil der MLS ist.

Die Arbeiten an dem Stadion begannen nur drei Monate vor dem hundertsten Jahrestag einer der bedeutendsten Errungenschaften in der Geschichte des Fussballs in St. Louis - dem Sieg des örtlichen Klubs Ben Millers über Fore River am 9. Mai 1920, mit dem er zum nationalen Meister gekrönt wurde. Dieser Moment veränderte auch die Entwicklung des Fussballs in den Vereinigten Staaten. St. Louis wird oft als "Tor zum Westen" bezeichnet, aber in diesem Fall erwies sich St. Louis als das Tor, das den Fussball für ganz Amerika öffnete.

Fussball in St. Louis
Fussball war 1920 in St. Louis nicht neu. Mitte der 1880er Jahre war dort der erste lokale Verband gegründet worden. Mannschaften wie die Blue Bells und St. Theresa machten sich schon früh lokal bemerkbar, aber nur wenige außerhalb von St. Louis nahmen viel Notiz davon. Selbst als 1904 die Olympischen Spiele in St. Louis stattfanden, wurde der Fussball auf eine Nebenschauplatz ohne offiziellen Status verbannt. Die katholische Kirche mit ihren Wurzeln in der irischen Bevölkerung war mit der Gründung der Sodialitätsliga 1893 stark präsent gewesen, und von den drei Mannschaften bei den Spielen 1904 kamen zwei aus lokalen Vereinen der Religionsgemeinschaft - St. Rose und das Christian Brothers College.

Wie in vielen anderen Städten des Landes lebte der Fussball im Schatten der mächtigen Verbände, Ligen und Mannschaften der industriellen Nordostküste, die sich von New York bis Boston erstreckt. Ein Gremium namens American Football Association war 1884 gegründet worden und hatte den ältesten Pokalwettbewerb des Landes organisiert - den American Cup von 1885. Der AFA, der dem englischen Fussballverband angegliedert war, reichte nie über die Grenzen von Massachusetts und New Jersey hinaus. Das erwies sich langfristig als ihr Verhängnis.

Endlich eine echte nationale Meisterschaft
Ein rivalisierender amerikanischer Amateur-Fussballverband wurde 1911 mit dem Ziel gegründet, eine landesweite Organisation zu werden. Im April 1913 wurde er als United States Football Association neu konstituiert. Vier Monate später gewann er den Kampf mit dem AFA um die Aufnahme in die FIFA und seine Vormachtstellung war gesichert. Der AFA blieb zwar noch bis 1924 bestehen, doch als der USFA den neuen Wettbewerb um den National Challenge Cup, damals gemeinhin als "United States Soccer Football Championship" bezeichnet, ins Leben rief, gewann er rasch an Bedeutung gegenüber seinem älteren Rivalen.

Der inzwischen als US Open Cup bekannte Wettbewerb ist mit Abstand das am längsten laufende Turnier des Landes. Seit seiner Einführung in der Saison 1913-14 wurde er jedes Jahr ausgetragen. 2019 gewann Atlanta United die 106. Auflage. Vor hundert Jahren, 1920, gab es 99 Teilnehmer an diesem Turnier, das ein reines K.o.-Turnier war. Die Mannschaften wurden in die Divisionen Ost und West gelost, um die Reisetätigkeit in Grenzen zu halten. Trotz des rasanten Wachstums der Eisenbahnen im ganzen Land blieben die regulären Ligawettbewerbe aufgrund der großen Entfernungen zwischen den Städten immer noch sehr stark auf lokale Begegnungen konzentriert. Durch die Eisenbahnen waren jedoch auch Einzelspiele möglich, und das war der Schlüssel zum Erfolg des National Challenge Cup.

Der Mittlere Westen gegen den Nordosten
Im Jahre 1920 traten erstmals Mannschaften in St. Louis an, wobei die Hoffnungen auf den beiden stärksten Vereinen ruhen. Ben Millers, eine Mannschaft, die ihren Namen von einem Huthersteller aus St. Louis übernommen hatte und als "Hatters" bekannt war, hatte sich gerade den vierten lokalen Ligatitel gesichert. Ihr grösster Rivale war Scullin Steel, ein neues Werksteam, das im Jahr zuvor in seiner ersten Saison den Ligatitel gewonnen hatte. Ben Millers ging als einziger Vertreter der Stadt hervor, nachdem er sowohl Innisfails (6:1) als auch Scullin Steel (2:1) geschlagen hatte. Danach folgten Siege über McKeesport aus Pennsylvania (3:2), Olympia of Chicago (2:1) und Packards of Detroit (4:2). Mit diesen Siegen gewannen sie die Western Division und sicherten sich einen Platz im Finale.

Titelverteidiger des National Challenge Cups war Bethlehem Steel, ein Werksteam in der Eastern Division an der Grenze zwischen Pennsylvania und New Jersey. Sie waren damals die dominierende Kraft im US-Fussball, nachdem sie vier der ersten sechs National Challenge Cups gewonnen hatten. 1920 unterlagen sie jedoch im Viertelfinale gegen das in Brooklyn ansässige Robins Dry Dock. Wie so viele andere Mannschaften in den USA waren auch die Robins nur von kurzer Lebensdauer, aber während ihrer drei ereignisreichen Jahre strahlte ihr Stern hell auf. Zwölf Monate später sollten sie Meister werden. Doch gegen Fore River unterlagen sie unerwartet mit 1:2 im neutralen Pawtucket. Harry Ratican brachte die Robins kurz vor der Halbzeit in Führung, aber ein mitreissendes Comeback in der zweiten Halbzeit, das vom 17-jährigen James Farquhar ausgelöst wurde, sorgte dafür, dass Fore River die Eastern Division gewann und sich seinen Platz im Finale sicherte.

Fünf Tage später trafen Fore River und die Robins noch einmal aufeinander. Dieses Mal im Halbfinale des American Cup der AFA und diese Mal schlugen die Robins zurück. Sie gewannen mit 2:0 und schlugen anschliessend im Finale am 3. Mai Bethlehem Steel und sicherten sich damit die Trophäe. Die Robins gewannen mit 2:0 und schlugen dann am 3. Mai im Finale Bethlehem Steel und sicherten sich damit die Trophäe. Der Starspieler bei den Robins war Harry Ratican, bekannt als der Ty Cobb des amerikanischen Fußballs. Er stammte aus St. Louis und hatte bei Ben Millers gespielt. Nachdem die Robins den American Cup gewonnen hatten, machte sich Ratican auf den Weg nach St. Louis, um die Hatters für das Finale des National Challenge Cup am folgenden Wochenende zu betreuen.

60-minütige Spiele
Bei seiner Ankunft in St. Louis musste Ratican zunächst seine Mannschaft auf die Strapazen eines 90-minütigen Spiels vorbereiten. Die Ligaspiele in St. Louis dauerten 60 Minuten und man befürchtete, dass die Ben Millers in der letzten halben Stunde ermüden würden. Besonders gegen eine Fore River-Mannschaft, die sowohl im Halbfinale in der zweiten Halbzeit ihre Tore erzielt hatte als auch an 90-minütige Spiele gewöhnt war. Fore River waren in der Hafenstadt Quincy im Süden von Boston stationiert. Sie haben ihren Namen vom Weymouth Fore River (im Gegensatz zum Weymouth Back River), wo die Fore River Shipbuilding Company ihren Sitz hat. Wie damals in vielen Industriezweigen im Nordosten des Landes üblich, waren Einwanderer wertvolle Arbeitskräfte. Wenn sie darüber hinaus noch gute Fußballspieler waren, die in der Werksmannschaft spielen konnten, umso besser. Alle Spieler, die am 5. Mai vom Südbahnhof in Quincy's nach St. Louis abreisten, waren Einwanderer aus Großbritannien - acht aus Schottland und drei aus Lancashire im Nordwesten Englands. Als solche war ihr Spielstil geprägt von der Kombination aus Kurz- und Langpassspiel, die in Großbritannien so bekannt war. Die Ben Millers hingegen waren ein rein amerikanisches Team, in dem jeder Spieler in St. Louis geboren und aufgewachsen war. Ihr Spielstil wurde in der lokalen Presse als "aggressiveres, schneidiges und scharfes Spiel mit langen Pässen" beschrieben.

Die Kassen des Verbandes werden gefüllt
Es sollte sich als interessante Gegenüberstellung von Stilen erweisen, mit der Aussicht auf eine rekordverdächtige Anzahl Besucher. St. Louis war für das Finale ausgewählt worden, weil die während des Turniers in der Stadt ausgetragenen Spiele dazu beigetragen hatten, die Kassen der Organisatoren mehr zu füllen als jede andere Stadt. Bei der Jahreshauptversammlung der USFA stellte sich heraus, dass "die Einnahmen für das letzte Meisterschaftsspiel, wie auch für alle vorherigen Runden, die in St. Louis gespielt wurden, die Einnahmen aller anderen Spiele in den jeweiligen Runden überstiegen".

Am Südende des Federal Park, einer alten Baseball-Arena, die als Austragungsort für das Finale ausgewählt worden war, wurden schnell weitere Sitzplätze errichtet. Der Eintritt wurde auf 1,10 Dollar festgelegt, einschließlich einer Kriegssteuer von zehn Cent. Kinder zahlten 55 Cent. Eine Rekordkulisse von 12.000 Zuschauern war zum Finale gekommen, um Ben Millers anzufeuern. Ein Team, das gleich zwei bemerkenswerte Premieren feierte. Noch nie zuvor hatte es ein Klub von außerhalb des Nordostens bis ins Finale geschafft und noch nie zuvor hatte eine Mannschaft das Finale erreicht. deren Spieler alle in Amerika geboren wurden.

Die Hatters werden amerikanischer Meister
Der Boston Globe eröffnete seinen Bericht über das Finale mit der Feststellung, dass "die Millers, die vor ihren eigenen Anhängern spielten, natürlich die Favoriten waren, aber die großartige Leistung ihrer Gegner, die im östlichen Halbfinale das berühmte Robins Dry Dock-Team besiegten, nicht übersehen werden durfte". Und es war Ben Millers, die nach 27 Minuten in Führung gingen, als, wie die Fall River Evening News berichteten, "ein cleverer Pass (von Potee) Marre in Ballbesitz brachte und nur noch der Torwart zwischen ihm und dem Netz stand. Marre suchte sich seine Ecke aus und schoss den Ball an Lambie vorbei, der das Leder nicht annähernd berührte." Doch die Führung hielt nur acht Minuten. Fore River erzielte den Ausgleich nach "schönem Spiel von Kershaw, der Lancaster den Ball stibitzte, sich um den Verteidiger herum drehte und den Ball dann sanft ins Netz beförderte".

09-05-1920, 14:30 Uhr
Federal Park, St Louis, Missouri

BEN MILLERS 2-1 FORE RIVER

Tore: Marre 27, Dunn 62; Kershaw 35
Zuschauer: 12,000
Schiedsrichter: Alex McKenzie (Chicago); Phil Kavanaugh (St. Louis) & Paul McSweeney (St. Louis)


Ben Millers

Charles McGarry - Joe Lancaster, Jimmy Johnston - Johnny Redden, Billy Quinn, Tommy O'Hanlon - Al McHenry, Lawrence Riley, Jimmy Dunn, Hap Marre, Rube Potee.
Trainer: Harry Ratican

Fore River
James Lambie - William Parkinson, Thomas Littlejohn - William Daly (c), George Green, Joe Black - James Farquhar, David Page, John Kershaw, Thomas Underwood, James Daly|

Die erste Halbzeit endete 1:1 und da sie an längere Spiele gewöhnt waren, witterte Fore River eventuell einen Vorteil in der zweiten Halbzeit. Sie waren in der ersten Halbzeit die bessere Mannschaft gewesen, hatten den Ball besser kontrolliert und "ein schönes Spiel mit langen Pässen" gespielt. Aber die Millers begannen die zweite Halbzeit mit einem Sturmlaufi, da sie spürten, dass es für sie ein Jetzt-oder-nie-Moment war. Und es zahlte sich aus. "Siebzehn Minuten nach Spielbeginn", so schrieb die Evening Post, " spielte McHenry einen schönen Pass vor dem Tor zu Potee, der ihn prompt zu Dunn zurückschoss, der drei Meter vor der Torö stand. Dunn setzte zum Schuss an und schob den Ball mit dem linken Fuß ins Netz.

Der erwartete Ansturm von Fore River zwang die Millers für den Großteil des restlichen Spiels zu einer beherzten Abwehrschlacht in ihre eigene Hälfte zurück. Doch laut Fall River Daily Globe "schossen die Flügelspieler der Fore River-Sturmreihe erbärmlich, und die Gastmannschaft erschien im Abschluss so schwach, dass die Millers ständig riefen: "Kümmert euch nicht um die Flügel, Kershaw ist der einzig gefährliche! Am Ende stand es 2:1 für Ben Millers und Geschichte war geschrieben worden.

Nach Ben Millers historischem Triumph schaffte Scullin Steel den Sprung in drei aufeinanderfolgende Finals und gewann 1922 den Titel gegen die Todd Shipyards aus Brooklyn. 1926 erreichte Ben Millers ein zweites Mal das Finale. Es war ohne Zweifel ein goldenes Zeitalter für den Fussball in St. Louis. Während sich die neue MLS-Mannschaft der Stadt darauf vorbereitet, das Spielfeld zu erobern, sobald das neue Stadion fertiggestellt ist, könnte es ihnen schlechter ergehen, als sich von den frühen Pionieren von vor hundert Jahren inspirieren zu lassen.

 

Im nächsten Teil unserer Serie blicken wir 100 Jahre zurück und erzählen die Geschichte, wie die Rivalen 1.FC Nürnberg und SpVgg Fürth im Finale um die Deutschen Meisterschaft 1920 spielten.